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【望郷の虎】近鉄・山村「見えない重圧でした」

 ファンの熱い声援を受け視線を浴びて、プレーする。それがプロ選手としての喜びだ。しかし時にはその注目度の高さが、重荷になることがある。近鉄・山村宏樹投手(27)は、阪神での5年間を「誰かに、いつも見られているような気がした」−。心が休まらない。野球に集中できない。その悪循環にもがき、苦しんだ…。その苦難の日々があったからこそ、今、近鉄で野球を続けられる喜びを痛感している。

 いつでも、どこにいても誰かに見られているような気がした。それが少しずつ、山村の“心の重荷”に変わった。しかし阪神から近鉄へ移ると、その呪縛がウソのように消えた…。それが人気球団の凄さ、そして恐ろしさだった。

 「休まるときがなかったんですよ。こう、積み重なっていって…。もう逃げ出したくて、しようがなかったんですよ」

 94年秋のドラフト1位指名。しかし、山梨で生まれ育った18歳の純朴な青年に、阪神の人気はあまりにも辛かった。初めての1人暮らし。寮の外に出るとファンが走り寄ってくる。それが「見えない重圧でした」。

 自由契約を通達された99年。その時、山村には野球を続けるだけの“心の力”がうせていた。それでも7球団が現役続行を打診。その中で山村の心を打ったのは、近鉄・梨田監督からの電話。「環境が変わったら、君はやれる。体は大丈夫なんだからウチに来い」。

 阪神と比べ注目度の低さが否めない近鉄。しかし、山村には「こんなにやりやすい環境はなかった」。自分のペースで野球に取り組める。00年は6勝、01年は7勝を挙げて優勝に貢献。阪神では確かにつらい思いをした。しかしそれを経験したから、今の自分がある。

 「阪神が指名してくれたからプロの世界に入れた。でも近鉄へ来て2年目で優勝もできたし、それは近鉄サマサマです。ここまで来て、野球に対して欲が出てきたし、阪神を日本シリーズで倒したい。絶対に見返してやりたい」

 来季が10年目。節目の年となる。ひ弱かったトラから、たくましい猛牛に成長した。その姿をいつか『近鉄・山村』として、甲子園のマウンドで披露したい。もう野球から逃げ出すなんて、思ったりはしない。

(喜瀬 雅則)

山村 宏樹(やまむら・ひろき)
1976年(昭和51年)5月2日、山梨県生まれ、27歳。甲府工2年夏に、エースとして甲子園出場。94年秋のドラフト1位で阪神入団。阪神での5年間では1勝のみ。00年にテスト入団で近鉄移籍。00年に6勝を挙げ、球宴にも初出場。01年は7勝をマーク。昨季は0勝、今季は1勝どまり。1メートル81、74キロ、右投げ右打ち。

★日本シリーズで阪神を倒したい

 移籍2年目の01年、山村は近鉄で初の優勝を味わった。当時の古巣では考えられなかった? 喜びに「お先に…って感じでしたね」。

 だから今季の阪神優勝にも「特別にうらやましい気持ちもなかったですね。でも、それだけに近鉄も優勝したかったですね。日本シリーズで倒したいですからね。それは阪神から出た選手が、みんな思ってることだと思いますよ」。山村の心はすっかり、猛牛戦士だ。

★阪神の名スカウト・田丸氏が高く評価

 94年秋のドラフト1位で阪神に入団した山村。甲府工2年夏に甲子園へ出場している。その右腕の潜在能力を高く評価、追い続けていたのが、阪神の名スカウトと呼ばれた田丸仁氏(故人)だった。

 「田丸さんが見続けて獲った、最後の選手だったらしいんです。ボクが今、プロにいるのも、田丸さんの存在が一番大きいですよね」。挫折からの復活。ユニホームは違っても、山村の活躍にきっと田丸氏も喜んでいることだろう。

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