`Les Basses Danses de Marguerite d'Autriche' 

from the ms. 9085, Bibliothèque Royale Albert I, Brussels 

By Lieven Baert and Veerle Fack. July 1995.

Contents


Introduction

The Bibliothèque Royale Albert I in Brussels (Belgium) contains a Burgundian-Flemish dance manuscript, consisting of 25 black parchment leaves which are delicately illuminated with elegant gold and silver lettering. The reverse side of the front page contains a dedication which reads: `Se livre est a la princesse despaigne'. Marguerite d'Autriche, daughter of Marie de Bourgogne, was married to the Spanish Infant and was holding the title of `princesse d'Espagne' between 1495 and 1501. Hence it is logical to situate the date of the manuscript between these two dates.

Was this manuscript written by a dancing master, was it a miscellany or is it a copy of an earlier manuscript? Comparison with the anonymous `l'Art et instruction de bien danser', printed between 1482 and 1496 by M. Toulouze in Paris, shows that both editions are almost identical, however with enough significant differences to conclude that they are not copies one of another. One supposition is that both manuscripts had the same source. On the basis of 15th century musical and literary material it is generally concluded that the dances of both manuscripts are to be situated in the middle of the 15th century.

The Brussels ms. 9085 consists of two parts. The first six folios contain a theoretical treatise describing the structure of the `basse danse' as well as the dancing-steps used. The second part consists of 17 folios giving choreographies and music for 58 dances.

Theoretical treatise

The manuscript gives descriptions for 4 types of dancing-steps: the pas simple (denoted s), the pas double (denoted d), the démarche or reprise (denoted r), and the branle (denoted b). These steps are relatively easy, their difficulty lying mainly in the style, for which unfortunately almost no indication is given. Even the description of the steps gives very few specific details for their execution: what exactly is a `pas' for the medieval dancer, in which direction does the step move, what should be done with the hands? Note also that no description is given for the révérence, the bow before or after the dance.

The combination of a series of steps into a choreography is regulated by the theory of mesures, which is explained in the manuscript. There are three types of mesures: très parfaite, plus que parfaite and imparfaite. Each type is in its turn subdivided in three sizes: grande, moyenne and petite.

The number of doubles in a mesure determines its size: a grande mesure has five doubles, a moyenne mesure has three and a petite mesure has only one double.

The type of a mesure is determined by the simples and the démarches it contains: a mesure très parfaite has simples before as well as after the doubles and ends with three démarches and a branle; a mesure plus que parfaite has simples before as well as after the doubles and ends with one démarche and a branle; a mesure imparfaite has simples only before the doubles and ends with three démarches and a branle.

This system of mesures brings some structure in a seemingly endless series of steps and thus helps the dancer to memorize the dance.

In its current state the manuscript does not have the leaves in the original order. For the first six folios this can easily be seen from the peculiar organisation of the text in the current order. In the transcription below we give the text in the order which is generally accepted to be the original one.

The dances

Each of the 58 dances in the manuscript has its own name, music and choreography .

The names of some of the dances are derived from French songs of the beginning of the 15th century, others are geographical references, e.g., `La haulte bourgongne'. Some titles of dances refer to persons associated with the Burgundian court, e.g., `La danse de cleves' might refer to Adolphe de Clèves, who was governor-general of the Burgundian States, while `Lesperance de bourbon' might refer to the Bourbon family, which was related to the Burgundian family by the marriage of Isabelle de Bourbon with Charles le Téméraire.

For the music only the tenor line is given, notated in a series of black breves, as the musicians were expected to improvise one or two more parts around the base given to the tenor. Period iconography shows that the musicians did not have partitions: they played from memory and followed the dancers.


Transcription of theoretical treatise

Folio 1 recto
Pour lart et instruction de basse danse il est a noter que la
basse danse tout premier est en trois parties devisees.
Cest assavoir en grande mesu[r]e, en moienne mesure, et en
petite mesure. La grande mesure pour entree de basse danse se
doibt marchier par une desmarche, puis par ung branle,
puis par deux pas simples, puis par chincq pas doubles, puis
par deux pas simples comme devant, puis trois desmarches
puis faut faire ung branle.
Folio 1 verso
La moienne mesure se doibt marchier par deux pas simples,
puis par trois pas doubles, puis par deux pas simples,
puis trois desmarches, puis faut faire ung branle.

La petite mesure se doibt marchier par deux pas simples,
puis ung pas double, puis deux pas simples, puis trois
desmarches et puis ung branle.

Et si est a savoir que deux pas simples, ung pas double,
une desmarche et ung branle occupent autant de temps
lung comme lautre.
Folio 4 verso
Cest adire que chascun deulz doibt occuper une note
de basse danse entiere, cest assavoir deux pas simples une
note, ung pas double une note, une desmarche aussi une note,
et pareillement ung branle.

Et en ces choses cy est la basse danse vraye et acomplie
du tout.

Note que toute basse danse se commenche par desmarche
et se finne par branle et se nomme basse danse pour ce
que on la ioue selon maie[u]r parfait, et pour ce que quant
on la danse on va en paix sans soy demener le plus gracieusement
que on peult.
Folio 4 recto
Item il est a noter quil y a deux manieres de bassez dansez:
cest assavoir basse danse mineur et basse danse maieur.
Basse danse maieur se commence par basse danse, et pour la
premiere note qui est nommee desmarche on fait reverence
a la femme en soy enclinant vers elle, et ceste inclination se
doibt faire du pie senestre.

Basse danse mineur se commence par pas de breban et de la
premiere note de la basse danse on ne fait point de reverence
a la femme.
Folio 2 recto
Ytem pour au vray danser une basse danse deux choses sont requises:
premierement que on sache le nombre des pas dune chascune
basse danse; secondement que on les sache marchier du nombre
des pas. Une chascune basse danse le vous demonstrera puis quil
a este devise du nombre de pas dune chascune basse danse il faut
et si est de necessite de demonstrer et ensigner la maniere comment
on doibt marchier ces dis pas.
Folio 2 verso
Et premierement

Une desmarche seule se doibt faire du pie dextre en reculant,
et sapelle desmarche pour ce que on recule, et se doibt faire en
eslevant son corps, et reculer le pie dextre pres de lautre pie.

Le seconde desmarche se doibt faire du pie senestre en eslevant
son corps et se tourner ung petit devers la femme et puis amener
le pie dextre aupres du senestre en eslevant son corps pareillement.

Le tierce se doibt faire en pie dextre comme la premiere
et se doibt faire audit lieu la ou se fait la premiere.
Folio 5 recto
Le branle se doibt commencher du pie senestre, et se doibt
finer du pie dextre et sapelle branle pour ce que on le fait
en branle dun pie sur lautre.

Les deux pas simples se font en alant, et le premier pas simple
se fait du pie senestre en eslevant son corps et faire ung pas
avant, et le second pas simple se fait du pie dextre, et faut
eslever son corps et marchier ung petit en avant.
Folio 5 verso
Le premier pas double se fait du pie senestre, et faut eslever
son son corps et marchier trois pas en avant legierement. Le
premier du pie senestre, le second du dextre, et le tiers du senestre
comme le premier. Le second pas double se doibt faire du pie
dextre, et faut pariellement eslever son corps et puis marchier
trois pas en avant: le premier du pie dextre, le second du senestre
et le tiers du dextre. Le tiers pas double se fait du pie senestre
comme le premier. Le quart se fait du pie dextre comme le
second. Le quint se fait du pie senestre comme le premier
et comme le tiers.
Folio 3 recto
Il est a savoir que iamais nya que deux pas simples
ensemble selon lart de bien danser.

Item il est a savoir que les pas doubles sont tousjours
non pas selon lart de bien danser au vray.

Note que quant on fait deux pas simples apres le pas
double on doibt faire le premier du pie dextre, et le second
du senestre, affinque on face la premiere desmarche du
pie dextre comme dessus est dit.
Folio 3 verso
Item il y a une rigle generale en basses danses que
tout premierement on fait une desmarche, puis faut faire
ung branle, et puis deux pas simples et puis les pas doubles,
et puis deux pas simples, se la mesure de la basse danse se
requiert, et puis les desmarches et puis le branle.

Item il est a noter que aucunesfois on fait une desmarche
et aucunesfois trois.
Folio 6 recto
Item il est a noter quil ya aucunes mesures des basses
danses qui sont tres parfaites, les autres sont plus que
parfaites, et les autres sont parfaites, et les autres
imparfaites.

Les mesures tres parfaites sont celles qui ont pas simples
devant les pas doubles, et apres avec iii desmarches et ung
branle.

Les aultres se disent plus [que] parfaitez en sont celles qui ont
pas simples devant les pas doubles, et apres avecquez une
desmarche et ung branle.
Folio 6 verso
Les aultres sont apelleez imparfaites qui ont pas
simples devant les pas doubles et non pas apres
avec iii desmarches et ung branle.



The Dances 

Folio 7 recto
Beaulte a xxxix notes a .iiij. mesures
R b / ss d r ss ddd ss rrr b / ss d r d r b / ss d r ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b /

Mamie a xxxj note[s] a iiij mesures
R b / ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd ss rrr b / ss d r b /
Folio 7 verso
Engoulesme a xxxv notes a iiij mesures
R b / ss d r ss ddd ss rrr b / ss d rrr b / ss ddd ss rrr b / ss d rrr b /

La belle a xxxi note[s] a iiij mesures
R b / ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd ss rrr b / ss d r b /
Folio 8 recto
La margarite a xxxviij notes a v. mesures
R b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b /

Luises a xxxiij notes a iiij mesures comme il appert
R b / ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd ss rrr b / ss d rrr b /
Folio 8 verso
La franchoise a .lix. notes a .vj mesures comme il appert
R b / ss ddddd rrr b / ss ddd rrr b / ss ddddd rrr b / ss ddd rrr b /
ss ddddd rrr b / ss d r ss ddd rrr b /
Folio 9 recto
Le rosin a xlij notes a v. mesures comme il appert
R b / ss ddddd rrr b / ss d r d r b / ss ddddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b /

La basse danse du roy despaingne a xliiij notes a vj mesures
R b / ss ddd rrr b / ss ddd r b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b / ss d r d r b /
Folio 9 verso
Avignon a xliiij notes a vj mesures toutes imparfaites
R b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b / ss d r d r b /

Je languis a xliiij notes a vj mesures toutes imparfaites
R b / ss ddd rrr b / ss d rrr b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b / ss d rrr b /
Folio 10 recto
La tantaine a xxxvj notes a iiij mesures cõme il appert
R b / ss ddddd ss rrr b / ss ddd rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd rrr b /

Barbesieux a xxxviij [i.e.,xxxvij] notes a iiij mesures
R b / ss d r ss ddd ss rrr b / ss d r d r b / ss d r ss ddd rrr b / ss d r d r b /
Folio 10 verso
La rochelle a xxxii notes a .iiij. mesures comme il appert
R b / ss ddd ss rrr b / ss d rrr b / ss ddd ss rrr b / ss d rrr b /

Orleans a xxxvj notes a .iiij. mesures
R b / ss ddddd ss rrr b / ss ddd rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd rrr b /
Folio 11 recto
Le petit rouen a xl notes a .v. mesures comme il appert
R b / ss ddddd rrr b / ss d rrr b / ss ddd rrr b / ss d rrr b / ss ddd rrr b /

Filles a marier a xxxij notes a iiij mesures comme il appert
R b / ss ddd ss rrr b / ss d rrr b / ss ddd ss rrr b / ss d rrr b /
Folio 11 verso
Maistresse a xlij notes a v mesures comme il appert
R b / ss ddddd rrr b / ss d rrr b / ss ddddd rrr b / ss d rrr b / ss ddd rrr b /

Le hault et le bas a xxxij notes a iiij mesures
R b / ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd ss rrr b / ss d rrr b /
Folio 12 recto
Mamour a xxx notes a iij mesures
R b / ss d r ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd ss rrr b /

Alenchon a xxx notes a iij mesures
R b / ss d r ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd ss rrr b /
Folio 12 verso
La portingaloise a xxx notes a .iij. mesures
R b / ss d r ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd ss rrr b /

Sans faire de vous departie a lv. notes a v. mesures c[omme] il appert
R b / ss ddddd ss rrr b / ss d r ss ddd rrr b / ss ddddd rrr b / ss d r ss ddd rrr b / ss ddddd rrr b /
Folio 13 recto
Une fois avant que morir a xliiij notes a vj mesures tout[es] ipfcêz [i.e.,imparfaites]|
R b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b / ss d r d r b /

Beaulte de castille se danse a iij psõnes en la maniere qui sensieut
ss d honneur d / ss d honneur d / ss d honneur d / ss ddd rrr ss d rrr ss d /
Folio 13 verso
Le doulz espoir a xlij [i.e.,lxij] notes a vj mesures toutes parfaites

 
Folio 14 recto
Lyron a xxxiiij notes a .iiij. mesures
R b / ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b /

Le petit roysin a xxxij notes a .iiij. mesures
R b / ss ddd ss rrr b / ss d rrr b / ss ddd ss rrr b / ss d rrr b /
Folio 14 verso
Ma mieulx ammee a xxx notes a iij. mesures
R b / ss d r ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd ss rrr b /

La danse de ravestain
b ss ddd
Folio 15 recto
Triste plaisir a xlij notes a v mesures
R b / ss ddddd rrr b / ss d rrr b / ss ddddd rrr b / ss d rrr b / ss ddd rrr b /

Le grant rouen a xlviij notes a v. mesures imparfaites
R b / ss ddddd rrr b / ss ddd rrr b / ss ddddd rrr b / ss ddd rrr b / ss ddddd rrr b /
Folio 15 verso
Mon leal desir a lvj. notes a vj mesures comme il appert
R b / ss ddddd rrr b / ss ddd rrr b / ss ddddd rrr b / ss ddd rrr b / ss ddddd rrr b / ss ddd rrr b /

Le mois de may a xxxiiij notes a iiij mesures
R b / ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b /
Folio 16 recto
Bayonne a xxxiij notes a iiij. mesures
R b / ss d r ss ddd ss rrr b / ss d r b / ss d r ss ddd rrr b / ss d r b /

La navaroise a xxxij notes a iiij mesures
R b / ss ddd ss rrr b / ss d r d r b / ss ddd ss rrr b / ss d r d r b /
Folio 16 verso
Barcelonne a xxxiiij notes a iiij mesures comme il appert
R b / ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b /

Flourentine a xliiij notes a vj mesures
R b / ss d[?dd] rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b / ss d r d r b /
Folio 17 recto
La potevine a xliiij notes a vj mesures toutes imparfaites
R b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b / ss d r d r b /

Languir en mille destresse a xxxvj notes a iij [i.e.,iiij] mesures
R b / ss ddddd ss rrr b / ss ddd rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd rrr b /
Folio 17 verso
La verdelete a xliiij notes a vj mesures toutes imparfaites
R b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b / ss d r d r b /

Le ioieux de brucelles a xxxiiij notes a iiij mesures
R b / ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b /
Folio 18 recto
Aliot nouvella a xxxvj notes a v. mesures
R b / ss d rrr b / ss ddd rrr b / ss d rrr b / ss ddd rrr b / ss d rrr b /

La basse danse du roy a xlviij notes a v. mesures
R b / ss ddddd rrr b / ss ddd rrr b / ss ddddd rrr b / ss ddd rrr b / ss ddddd rrr b /
Folio 18 verso
Marchon la dureau a xlij notes a iiij mesures
R b / ss ddddd ss rrr b / ss ddd rrr b / s ddddd ss rrr b / ss ddd r d rrr b /

Je sui pouere de leesse a xlij notes a v. mesures
R b / ss ddddd rrr b / ss d r d r b / ss ddddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b /
Folio 19 recto
La non pareille a xxx notes a iij mesures
R b / ss d r ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd ss rrr b /

Vaten mon amoureux desir a xxxix notes a iiij mesures
R b / ss ddd ss rrr b / ss b[i.e.,d] ss rrr b / ss ddd ss rrr b / ss d r ss ddd ss rrr b /
Folio 19 verso
Joieusement a xliij notes a cincq mesures
R b / ss ddddd rrr b / ss d rrr b / ss ddddd rrr b / ss d rrr b / ss ddd ss rrr b /

Passe rose a xxviij notes a iij mesures
R b / ss d r ss ddd rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd rrr b /
Folio 20 recto
Le grant thorin a xlviij notes a cincq mesures cõme il appert
R b / ss ddddd rrr b / ss ddd rrr b / ss ddddd rrr b / ss ddd rrr b / ss ddddd rrr b /

La doulce amour a xl notes a iiij mesures comme il appert
R b / ss ddddd ss rrr b / ss ddd rrr b / ss ddddd ss rrr b / ss ddd rrr b /
Folio 20 verso
Venise a lviij notes a vj mesures toutes parfaites comme il appert
R b / ss ddddd ss rrr b / ss ddd ss rrr b / ss ddddd ss rrr b / ss ddd ss rrr b / ss d ss rrr b / ss ddd ss rrr b /

La haulte bourgongne a lij. notes a vij mesures comme il appert
R b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b / ss d r d r b / ss ddd rrr b /
Folio 21 recto
Roti boully ioyeulx en pas de breban [i.e.,saltarello]
Lomme et la femme ensemble doibvent faire cecy deux fois. Et puis sensuit la basse danse.
Lomme et la femme ensãble une fois.
r b s[s] d d d / b ss d d d [?]
Lomme cecy tout seul et puis la femme toute seule.
r b ss d r b ss d
Lomme et la femme ensemble deux fois.
Folio 21 verso
Lesperance de bourbon en pas de breban et se fait deux fois.
Puis ycy laisse lomme la femme, et le femme aussy apres laisse son homme.
Eulx deux ensemble font cecy. Sensuit la basse danse.

Lesperance de bourbon a xvij notes a deux mesures
b ss d d d ss rrr b / ss d ss rrr b /
Folio 22 verso
La franchoise nouvelle, et le faut iuer .ij. fois
R b ss d d d ss d^r ss d d^r b
ss d d d d^r d d^r b ss d d^r b
Folio 22 recto
La danse de cleves
R b ss d d d ss d^r
Lomme se part de la femme marchant deux ss. avant apres une double desmarchant. Et ce temps pendant la femme se tourne sur pie coy.
Ichi fait la femme che que lomme a fait. Et parellement lomme ce que la femme a fait.
Folio 23 recto
En tournant tout deux p dedens.
ss. ung. d. soy retournant come on estoit devant

References

The following references are taken from the `Annotated Bibliography of Renaissance Dance', by Dennis R. Sherman, to be found on The Renaissance Dance Homepage.
Veerle Fack. Last update: August 21, 2002.