Past Bands : Henry Cow (1969-76), National Health (1978-80, 1981), Soft Heap (1979-88), Peter Gordon's Love Of Life Orchestra (1981), Michael Nyman Band (1985), John Greaves Groups (1983-), Michael Mantler Band (1987, 1996-97)

Current Bands : Peter Blegvad Trio, John Greaves' "RoXongs" (John Greaves, Manuel Denizet, Jef Morin, "JazzSongs" (John Greaves, Vincent Courtois, Sophia Domancich), "Chansons françaises" (Elise Caron, David Venitucci)...


John Greaves is a multi-talented artist, known to some as the virtuoso bass player in some of the more interesting "progressive" groups of the 1970s - Henry Cow, National Health - and to others as a singer/songwriter, and crafter of sophisticated, witty and beautiful songs. This distinction may mislead one into thinking that there have been two (or more) very distinct phases in his career, yet John Greaves has always stood at the crossroads of several musical traditions, which he has fused into a highly distinctive body of work.

As the bassist of Henry Cow, a collective of experimentally-minded musicians for which he wrote his first compositions, and which spawned such avant-rock masters as Fred Frith, Chris Cutler and Lindsay Cooper, Greaves was a key contributor to a musical movement that attempted to break away from the limitations of the rock format, by integrating elements of classical conceptualisation as well as totally free improvisation, a dimension that set Henry Cow apart from other representatives of the genre.

When Henry Cow amalgamated with Slapp Happy in 1975, recording two acclaimed albums before parting ways again, John Greaves began a writing relationship with Peter Blegvad, which came to fruition after Greaves left Henry Cow the following year. Together they recorded the Kew.Rhône album, a marriage of words and music of unprecedented, almost surreal, complexity. A critical success, it suffered commercially from the anti-intellectual zeitgeist of late 70s England, not to mention the fact that it came out on the same day (and same label) as the Sex Pistols' Never Mind The Bollocks !

Although they never got around to doing the expected follow-up - the closest they came to it was the 1987 album by The Lodge, Smell of A Friend - Greaves and Blegvad continued to write together well into the Eighties, assembling a collection of songs that ended up on either (or both) of their respective solo albums. Some, like "How Beautiful You Are", "Silence", "Swelling Valley" or "The Song", have been acknowledged as classics of the song form, and the Greaves/Blegvad partnership compared favourably to such legendary writing teams as Rodgers/Hart and Lennon/McCartney.

Around the turn of the decade, John Greaves returned to the forefront of progressive music by joining forces with National Health, a band led by old friend Dave Stewart, one of the most respected keyboard players and composers of the era, a veteran of such cult 'Canterbury' outfits as Egg or Hatfield and the North. Greaves appeared on the band's second and third albums, Of Queues and Cures (1979) and D.S. Al Coda (1982), composing what is arguably the high point of its repertoire, the instrumental tour-de-force "Squarer For Maud". He also joined Health's drummer, Pip Pyle, in his part-time jazz/improv outfit Soft Heap, which also included saxophonist Elton Dean of Soft Machine fame.

The decline of this scene in the early 1980s set the stage for John Greaves' solo career, which began in 1982 with the Accident album, conceived over a period of one year in Paris. For the recording Greaves enlisted the help of a variety of guests, performing himself most of the keyboard parts which gave it a very contemporary edge. The album was critically well-received, and soon afterwards Greaves moved to France permanently and proceeded to form a live band, which included guitarist François Ovide, ex-Gong percussionist Mireille Bauer and backing vocalist Kristoffer Blegvad, brother of Peter Blegvad. This line-up recorded Parrot Fashions (1984) and toured Europe for several years. Then after playing solo gigs for a while, accompanying himself on piano, he formed another band for The Little Bottle Of Laundry , still with Ovide, but with drummer Pip Pyle from the National Health days, and pianist Sophia Domancich.

The band became even more acoustic during the period leading to Songs (1995), for which Greaves directed a trio consisting of Ovide on acoustic guitar, Domancich on piano and Paul Rogers on double bass. Gathering together some of his most memorable songs, many of them co-written with Blegvad, the album hardly featured Greaves as either a singer or an instrumentalist, instead bringing in other vocalists - most notably Robert Wyatt, Kristoffer Blegvad and soprano Susan Belling - to breathe new life into them. Ironically in a way, this project was Greaves' best-received - and best-selling - so far.
Having kept himself busy, while leading his own career, with studio and live work for the likes of David Thomas, Michael Mantler, Jack Bruce, Michael Nyman, David Cunningham, Peter Gordon and of course Peter Blegvad, Greaves has in recent years been concentrating on his work with Mantler - whose School Of Understanding opera, of which Greaves was one of the featured lead vocalists, was staged in Denmark, Germany and Japan - and Blegvad, who has used the rhythm section of Greaves and fellow Henry Cow veteran Chris Cutler on drums, for his tours and album recordings over the last eight years.

Now, in 2001, it is high time for John Greaves the solo artist to grace the world with a new album. The Caretaker has been three years in the making, and after the unique approach of Songs , marks his return to the forefront as a singer, bass player and songwriter. It is also a much more electric affair, much of it showcasing the trio of John, drummer Manuel Denizet and guitarist François Ovide, the latter being replaced by Patrice Meyer for gigs supporting the album.

Aymeric Leroy (June 17, 2001)   John Greaves Interview ->




Groupes successifs : Henry Cow (1969-76), National Health (1978-80, 1981), Soft Heap (1979-88), Peter Gordon's Love Of Life Orchestra (1981), Michael Nyman Band (1985), John Greaves Groups (1983-), Michael Mantler Band (1987, 1996-97)

Actuellement : Peter Blegvad Trio, "RoXongs" (Manuel Denizet, Jef Morin, "JazzSongs" (Vincent Courtois, Sophia Domancich), "Chansons françaises" (Elise Caron, David Venitucci)...


Pour certains, cet artiste aux multiples facettes est le bassiste virtuose de la veine progressive la plus "intéressante" des années 70 (Henry Cow, National Health). Pour d'autres, il est l'auteur/compositeur interprète de superbes chansons spirituelles et raffinées. Cette dichotomie pourrait faire croire que sa carrière a compté deux phases distinctes (voire plus). Pourtant, John Greaves s'est toujours tenu au carrefour de plusieurs traditions musicales, dont il opère la fusion pour donner une ├Ćuvre extrêmement personnelle.

En tant que bassiste de Henry Cow, collectif de musiciens tournés vers l'expérimentation auquel il donne ses premières compositions et dont sont issus ces maîtres du rock avant-gardiste que sont Fred Frith, Chris Cutler et Lindsay Cooper, Greaves apporte une contribution capitale à un mouvement musical qui tente de rompre avec les limitations du format rock en intégrant aussi bien des éléments conceptuels classiques que l'improvisation totale, caractéristique qui distingue Henry Cow des autres représentants du genre.

La fusion entre Henry Cow et Slapp Happy in 1975, concrétisée par deux albums au succès critique certain critique, voit le début d'une longue collaboration musicale entre John Greaves et Peter Blegvad; elle commencera à porter ses fruits dès son départ de Henry Cow, l'année suivante. Ils enregistrent ensemble l'album Kew.Rhône, mariage entre textes et musique d'une complexité sans précédent, quasi irréelle. Très bien reçu par la critique, là encore, l'album souffrira, sur le plan commercial, du climat anti-intellectuel qui règne en Angleterre à la fin des années 70, outre qu'il paraît le même jour (et sur le même label) que le Never Mind The Bollocks des Sex Pistols !

S'ils ne donneront finalement pas à Kew.Rhône la suite tant attendue (l'album qui s'en rapproche le plus reste Smell of A Friend, paru sous le nom de groupe The Lodge), John Greaves et Blegvad continuent à écrire ensemble tout au long des années 80 une série de chansons qu'on retrouve sur les disques solos de l'un, de l'autre ou des deux. On a pu classer certaines d'entre elles, telles que "How Beautiful You Are", "Silence", "Swelling Valley" ou "The Song" comme des modèles du genre, et comparer la collaborationGreaves/Blegvad aux plus grands duos créatifs (Rodgers/Hart, Lennon/McCartney).

Vers la fin des années soixante-dix, John Greaves revient au premier plan de la musique progressive en rejoignant National Health, groupe de son vieil ami Dave Stewart, claviériste et compositeur parmi les plus respectés du moment et vétéran de groupes 'canterburiens' cultes tels que Egg ou Hatfield and the North. John Greaves apparaît sur le deuxième et le troisième albums de National Health, Of Queues and Cures (1979) et D.S. Al Coda (1982) et compose ce qu'on peut considérer comme le point culminant du répertoire du groupe, le tour de force instrumental intitulé "Squarer For Maud". Il intègre parallèlement Soft Heap, le groupe de jazz/impro intermittent fondé par Pip Pyle, batteur de National Health, qui comprend aussi le saxophoniste Elton Dean, ex Soft Machine.

Pour John Greaves, le déclin de cette mouvance musicale, au début des années 80, ouvre la voie à une carrière solo qui démarre en 1982 avec Accident, album conçu pendant un séjour d'un an à Paris. John Greaves y fait appel à divers invités tout en assurant lui-même toutes les parties de claviers, qui lui confèrent un côté très moderne. Succès critique, suivi d'une installation définitive en France pour John Greaves, qui monte alors un groupe de scène composé du guitariste François Ovide, de Mireille Bauer, ex percussioniste de Gong, et du choriste Kristoffer Blegvad, frère de Peter. Ce même line-up enregistre Parrot Fashions (1984) et tourne en Europe pendant plusieurs années. Puis, après s'être quelque temps produit en solo, en s'accompagnant au piano, il forme un nouveau groupe pour l'enregistrement de The Little Bottle Of Laundry, d'abord paru sous le titre La petite bouteille de linge, toujours avec Ovide, mais aussi Pip Pyle et la pianiste Sophia Domancich.

Le groupe tend de plus en plus vers l'acoustique pendant la période qui mènera à l'enregistrement de Songs (1995), sur lequel Greaves dirige un trio formé de François Ovide à la guitare acoustique, Sophia Domancich au piano et Paul Rogers à la contrebasse. Ce disque regroupe quelques-unes de ses compositions les plus mémorables, souvent coécrites avec Blegvad; John Greaves n'y est guère présent, ni comme chanteur, ni comme instrumentiste, préférant confier à d'autres vocalistes (on note surtout la présence de Robert Wyatt, mais aussi celle de Kristoffer Blegvad et de la soprano Susan Belling) le soin de leur insuffler une seconde vie. Paradoxalement, en un sens, ce disque est à ce jour le plus grand succès critique et commercial de John Greaves.

Depuis Songs, et tout en menant sa carrière solo, John Greaves collabore tant en studio qu'à la scène avec des musiciens tels que David Thomas, Michael Mantler, Jack Bruce, Michael Nyman, David Cunningham et Peter Gordon, sans oublier Michael Mantler - dont l'opéra The School Of Understanding, dont il est l'un des principaux chanteurs, a été représenté au Danemark, en Allemagne et au Japon -, et bien sûr PeterBlegvad, qui a recours à la même section rhythmique John Greaves/Chris Cutler depuis huit ans, en studio comme en tournée.

Aujourd'hui, en 2001, il était grand temps que John Greaves l'artiste solo fasse don au monde d'un nouvel album. Après la démarche singulière de Songs, The Caretaker, dont la gestation aura duré trois ans, marque le retour en force de Greaves chanteur, bassiste et auteur-compositeur. Ce disque, beaucoup plus électrique, met en avant le trio John Greaves/Manuel Denizet (batterie)/François Ovide, ce dernier remplacé sur scène par Patrice Meyer.

Aymeric Leroy (17 juin 2001)   Interview John Greaves ->