C 27.90
V 29.30
C 32.50
V 35.50
C 1.20
V 1.90
C 8.40
V 9.40

ECONOMÍA Cree que Abal sacó a rival y perjudicó consumidores

Polémica por competencia en el mercado de cigarrillos

La sanción que aplicó la Comisión de Defensa de la Competencia a Abal Hermanos (Phillip Morris) por incurrir en prácticas anticompetitivas, generó una polémica en el mercado.

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Abal acusó a la comisión de favorecer a Monte Paz.

Luego de una denuncia que el 16 de abril de 2010 presentó la Compañía Industrial de Tabacos Monte Paz contra Abal Hermanos S.A. (Phillip Morris Internacional) y British American Tobacco (BAT) por vender sus marcas de cigarrillos por debajo de sus costos, la Comisión de Promoción y Defensa de la Competencia -un órgano desconcentrado del Ministerio de Economía y Finanzas (MEF)- inició una investigación que culminó en estos días.

Monte Paz comercializa las marcas Nevada, Coronado, J&M, Ocean, Richmond y California. Por su parte, Abal vende las marcas Marlboro, Benson & Hedges, Silver Mint, Fiesta, Philip Morris, Casino, Next y L&M. Mientras que BAT vendía (se retiro de Uruguay el 21 de abril de 2010) Kent, Kool, Lucky Strike y Pall Mall.

De acuerdo a un estudio encargado a la Cátedra de Contabilidad de la Facultad de Ciencias Económicas -en el que se basó la comisión para resolver- Abal Hermanos prefirió durante 2010 dar pérdidas en su negocio, al bajar sus precios al punto de vender sus marcas de cigarrillos por debajo del costo para intentar "claramente desplazar, parcial o totalmente, a los competidores actuales y/o futuros". Según la comisión, Abal vendió "todas sus marcas" por debajo del costo desde diciembre de 2009 hasta fin de 2010. Incluso entre marzo de 2010 y diciembre de ese año comercializó por debajo de los costos variables.

Es que luego de resoluciones del Poder Ejecutivo que prohibieron identificar más de una presentación para una misma marca y subas en los impuestos, llevaron a que Abal subiera sus precios en noviembre de 2009 y luego los bajó drásticamente en diciembre de ese año.

De acuerdo a los datos que presentó Abal, en noviembre de 2009 (al subir los precios) obtuvo ganancias por $ 3,8 millones, cuando entre enero y septiembre de ese año había perdido $ 19,7 millones. Sin embargo, al bajar los precios luego, entre diciembre de 2009 y febrero de 2010 perdió $ 20,8 millones.

"Con la estrategia de reducción de precios esta empresa profundizó significativamente la magnitud de las pérdidas del año 2009", dice uno de los informes de la Comisión de Promoción y Defensa de la Competencia.

Este órgano afirmó que "la estrategia de vender más a un precio menor, ganando cuota de mercado, le ocasionó mayores pérdidas que vender menos a un precio menor".

La práctica de vender por debajo del costo para desplazar competidores se denomina de "precios predatorios".

Antes del inicio de la práctica mencionada, Monte Paz dominaba claramente el mercado con 80% de las ventas, seguido por Abal con 12% y BAT con 4% (el resto es de tabaco). Pero, después de la baja de precios, "duplicó su participación" hasta julio de 2010. Luego perdió algo de lo conquistado, ostentando en 2012 el 17% con lo que "Abal logró captar la porción del mercado que perdió BAT luego de su salida".

Los descargos de Abal ante la comisión fueron que su conducta "lejos de impedir la competencia, la fomenta" y que la comisión "defiende la posición dominante de Monte Paz".

A su vez, acusó a esta empresa "dominante" de denunciarla "para restringir la competencia, cuestionando a los rivales más pequeños que solo tenían como herramienta para competir los precios".

Según Abal, su conducta "no tuvo objeto ni efecto anticompetitivo y por otra parte lejos de causar un perjuicio al interés general, beneficia al consumidor". El País se comunicó con representantes legales de Abal, pero prefirieron no hacer declaraciones.

Para la comisión, Abal tiene una "posición de dominio atípica derivada de sus fortaleza a nivel internacional" al ser filial de Phillip Morris Internacional, "teniendo capacidad financiera" para fijar precios por debajo del costo "por un período prolongado" y que esto produjo "el desplazamiento casi inmediato" de BAT.

El órgano del MEF multó a Abal con de 2 millones de Unidades Indexadas (US$ 250.349), según había informado el diario El Observador.

"Potencialmente lo expulsó" a BAT

A la baja de precios implementada por Abal Hermanos en diciembre de 2009 fue seguida en enero de 2010 por British American Tobacco (BAT) quien dijo ante la Comisión de Competencia que "se vio obligada" para "subsistir en el mercado", ya que de no rebajar los precios "no hubiera podido vender una cajilla más en el país...ni siquiera hubiera podido vender el stock de productos que tenía y hubiera tenido que dejar inmediatamente el mercado uruguayo". Finalmente, en abril de 2010, BAT se retiró y solo atiende el mercado de Maldonado mediante una firma uruguaya que importa sus productos. Uno de los informes de la comisión dice que Abal "se pudo haber planteado como un escenario posible afectar a BAT, pudiendo incluso potencialmente llegar a expulsarlo". Eso quitó "libertad" de elegir a los consumidores, indicó.

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